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Caracoles: Tipos, Características, Hábitat y más

Los caracoles terrestres, junto con los caracoles de agua, son el número dos en la lista de la mayor cantidad de especies en la tierra, solo superados por los insectos. Lo han hecho bien por sí mismos viviendo una vida tranquila al amparo de la oscuridad.

Los caracoles marinos son admirados por sus hermosas conchas, pero los caracoles terrestres, con su coloración más apagada, suelen pasar desapercibidos y tranquilos. Bueno, están esos molestos de los que los jardineros se desesperan y con los que luchan continuamente: los sin caparazón llamados babosas.

La mayoría de los caracoles terrestres, sin embargo, hacen poco o ningún daño y se consideran beneficiosos porque son alimento para otros animales salvajes, incluidos mamíferos, aves, reptiles e insectos. Su caparazón está hecho de calcio, por lo que también es una rica fuente de calcio para otros animales.

Los caracoles también son alimento para los humanos. En la antigüedad, los soldados romanos llevaban caracoles como alimento. Hoy en día, algunos caracoles son delicias gourmet en los menús de los mejores restaurantes de todo el mundo y se llaman caracoles (ess-KAR-go).

Tipos de caracoles

Caracol de manzana

Cuando se trata de acuarios de agua dulce, este es uno de los tipos de caracoles más populares para comprar. Viene en una amplia variedad de colores, que incluyen dorado, azul e incluso tigre. Se recomienda que tenga un tanque grande si desea mantener este tipo de caracol porque puede crecer hasta seis pulgadas de largo. También tienden a comerse las plantas de su acuario, por lo que se recomienda que no tenga muchas plantas allí.

Caracol de jardín

También conocido como Helix aspersa, el caracol de jardín es muy conocido y también se le ha llamado el caracol de jardín marrón europeo . Es un caracol común en Europa y otras partes del mundo, y causa mucho daño a numerosas plantas y cultivos.

Normalmente no mide más de 1.3 pulgadas de largo, tiene un cuerpo blando, conchas de color amarillo o crema con rayas marrones en espiral y está cubierto de moco. El caparazón del caracol de jardín se usa cuando el caracol no está comiendo o cuando siente que está en peligro, aunque todavía protege al caracol incluso cuando el caracol no está dentro.

Los caracoles de jardín comen plantas, por lo que son tan peligrosos cuando se encuentran en granjas. Encuentran su alimento en lugares como árboles, cortezas de árboles, cereales e incluso flores.

Caracol de tierra africano gigante

Con una longitud de casi veinte centímetros, el caracol terrestre africano gigante es uno de los gasterópodos terrestres más grandes del mundo. Sus conchas son de color marrón claro a oscuro y generalmente tienen rayas verticales de color marrón oscuro.

Viven, en promedio, de cinco a siete años, pero se sabe que muchos de ellos viven hasta 10 años. Es una especie invasora y causa mucho daño a los cultivos y la agricultura.

De hecho, estos caracoles pueden comer hasta 500 especies diferentes de plantas, por lo que son comedores voraces. Aunque son bastante destructivos, no se rinden fácilmente. Incluso se han adaptado a vivir en áreas fuera de sus hábitats naturales, lo que los convierte en una amenaza aún mayor que nunca.

Caracol verde mediterráneo

Estos caracoles pueden medir hasta cinco pulgadas de largo y solo han existido desde la década de 1980. Se estableció en Australia Occidental y se alimenta de una amplia variedad de plantas, incluidos cultivos de cereales, pastos y verduras de hoja. En el norte de África, se encuentra principalmente en las selvas tropicales.

Caracol orquídea

Se trata de una especie de caracoles muy pequeña, y reciben su nombre por su preferencia por la destrucción en invernaderos y huertos. Tiene una cáscara que es de un color marrón rojizo, pero el animal en sí es de un color azulado.

También son muy pequeños, por lo general solo un tercio de pulgada de largo. Incluso si tiene macetas con varias plantas, debe tener cuidado con estos caracoles, porque pueden entrar fácilmente dentro y debajo de la maceta.

Caracol romano

El caracol romano solía encontrarse solo en Europa, pero ahora se encuentra en todo el mundo. Tiene una hermosa concha que representa aproximadamente un tercio de su peso, y también se le llama caracol burdeos o caracol comestible.

Caparazon de los caracoles

Los caracoles están relacionados con otros animales que tienen una concha obvia, como almejas, mejillones y ostras. Pertenecen a un grupo de animales muy variados denominados moluscos (filo Mollusca). El primer molusco parecido a un caracol vivió en el lecho marino durante el período Cámbrico tardío, hace unos 550 millones de años.

Durante el Período Pérmico Medio, hace unos 286 millones de años, algunos se trasladaron a la tierra y comenzaron a respirar con pulmones, en lugar de branquias. Encontraron vida terrestre de su agrado y ahora viven en casi todas partes, desde los desiertos hasta los trópicos, desde el nivel del mar hasta las cimas de las montañas, y en todas partes del mundo excepto en la Antártida.

Incluyendo su jardín, ¡por supuesto! En todo el mundo, hay 35.000 especies de caracoles terrestres. Quinientos viven en suelo norteamericano.

Tamaño de los caracoles

La característica más notable de un caracol es, por supuesto, su caparazón. Su propósito es proteger del clima y los depredadores y retener la humedad. Un inconveniente es que reduce la movilidad de un caracol terrestre. También limita su tamaño. A diferencia de los caracoles de agua que tienen flotabilidad para aligerar la carga, los caracoles de tierra deben moverse arrastrando todo su peso. ¡Y qué diferencia hace!

El caracol de mar más grande, la trompeta australiana gigante, Syrinx aruanus , puede medir hasta 91 cm (3 pies). En comparación, se cree que el caracol terrestre más grande es el caracol gigante africano, Achatina achatina , con un caparazón que mide solo 7 pulgadas (18 cm). El caracol sin concha más grande es probablemente la babosa banana del Pacífico, Ariolimax columbianus , de poco menos de 10 pulgadas (25 cm) de largo.

En el otro extremo de la escala está Acmella nana , la más pequeña del mundo, que tiene una altura de caparazón de 0,027 pulgadas (0,7 mm) y puede pasar a través del ojo de una aguja.

Otro caracol pequeño digno de mención es la Partula rosea , de no más de 0,5 pulgadas (12,7 mm). Originario de las islas del Pacífico, este caracol ahora está extinto en estado salvaje. La mitad de la población mundial, alrededor de 100, ahora vive en un hábitat protector en un zoológico británico.

El caparazón de caracol

¡Las conchas de caracol tienen personalidad! Algunos son deportivos con bandas de color. Algunos son más tranquilos con conchas lisas de un solo color, y otros son inconformistas con baches. Los caracoles pintados cubanos son presumidos y desafían a cualquiera a pasar sin detenerse a admirar.

Las babosas también varían, pero como esencialmente no tienen caparazón, es más difícil discernir sus diferencias. A menudo se necesita el examen de un experto de la estructura del pie u otras características diminutas para distinguir una especie de otra.

Si bien la mayoría son muy aburridos, hay algunos que hacen una declaración dramática, como Banana Slug, Ariolimax columbianus.La mayoría de los caracoles se mantienen más tranquilos, camuflándose en tonos apagados de blanco, gris, marrón o ámbar para esconderse mejor en su entorno terrestre.

También hay otras variables entre las conchas: altura y ancho, número de verticilos y crestas, y si son gruesas o delgadas. Los caparazones generalmente no tienen pelo, pero algunas especies, principalmente como juveniles, tienen algunos. Se cree que esto les ayuda a aferrarse a las hojas mojadas.

El caparazón consta de tres capas:

  • Hypostracum (hi-POS-truh-cum), la capa más interna.
  • Ostracum, la capa intermedia, que consiste principalmente en carbonato de calcio.
  • Periostracum, la piel, una mezcla de proteínas que mantienen el color de la cáscara. Después de que un caracol muere, esta capa se erosiona, exponiendo el color blanco o gris del carbonato de calcio subyacente.

La cáscara tiene su inicio durante el desarrollo embrionario, pero no es un ser vivo. Crece capa por capa a medida que las células ubicadas en el borde de la abertura (la abertura de la cáscara) liberan un material de carbonato de calcio. Líquido al principio, se endurece gradualmente.

Torsión

Durante las primeras etapas, el caparazón sufre una acción complicada, conocida como torsión, que gira su posición desde la parte trasera hacia la delantera. La torsión hacia la derecha (más común) o hacia la izquierda le da a las conchas una espiral característica y es específica de cada especie.

Para determinar si un caparazón se está enrollando hacia la derecha o hacia la izquierda, mire el vértice, el punto central donde comienza a girar hacia afuera. Las espirales derechas (dextrales) irán en el sentido de las agujas del reloj hacia la apertura.

Y a la inversa, las espirales enrolladas a la izquierda (sinistral) crecen en sentido antihorario.La pared de la concha se vuelve más gruesa a medida que crece. (Con muchos caracoles marinos, es casi irrompible cuando llegan a la vejez).

El calcio es tan importante para el desarrollo que una dieta deficiente producirá una cáscara delgada y agrietada. Si esto persiste, puede ser fatal. (Para prevenirlo, los dueños de caracoles mascotas les proporcionan huesos de sepia ricos en calcio para que se alimenten).

Los caracoles no pueden liberarse por completo de su caparazón, pero pueden entrar y salir a través de su abertura. Las velas de agua tienen una “tapa” endurecida y pueden cerrarse completamente por dentro. Caracoles terrestres, no tengo uno. En cambio, algunos sellan la abertura con una capa de moco (llamado epifragma) y otros con parte de su pie.

Los caracoles se encierran por varias razones: para protegerse de un depredador, para escapar de las inclemencias del tiempo (demasiado calor, demasiado frío, demasiado seco) o para descansar. Pueden permanecer dentro del caparazón durante largos períodos, si es necesario.

El tamaño de un caparazón no refleja necesariamente a su ocupante. Algunas especies tienen una que es lo suficientemente grande como para esconderse por completo dentro; otros tienen un caparazón demasiado pequeño para eso.

Babosas

En cuanto a las babosas, dependiendo de la especie, no tienen caparazón, tienen una minúscula en la cola de su cuerpo o una pequeña interna. Básicamente, no hay otras diferencias entre una babosa y un caracol con concha.

Las babosas son largas, musculosas y viscosas. Por lo general, son de color negro o marrón oscuro y de 13 a 51 mm (0,5 a 2,0 pulgadas) de largo. Son más propensos a la desecación porque carecen de la retención de humedad que proporcionaría una cáscara.

Limo

Los caracoles producen limo, que es un moco que tiene diferentes propósitos. Lo usan para moverse, para aislar el cuerpo de la suciedad y los gérmenes, y para la humedad para que no se sequen. Está hecho de un gel que puede cambiar su densidad de sólido a casi líquido. Por lo tanto, puede ser delgado para deslizarse fácilmente sobre una superficie lisa o grueso para protegerlo de una rugosa. Algunas babosas pueden producir un cordón de moco sobre el que bajarse. Es posible que haya notado el rastro de limo brillante que dejan los caracoles en las aceras y macetas.

Cuerpo

El cuerpo de un caracol es blando y, como el de una lombriz de tierra, carece de espina u otros huesos. Está dividido en tres partes:

  • Cabeza
  • Pie
  • Masa visceral (órganos digestivos, excretores y reproductores mezclados sin divisor entre ellos ).
  • Cabeza

Cabeza

La cabeza tiene dos pares de tentáculos, uno más largo que el otro, una boca y el cerebro.

El cerebro es sorprendente. Aunque solo contiene células nerviosas y ganglios para transportar señales, es capaz de aprendizaje asociativo y puede formar recuerdos a largo plazo.

De hecho, según sorprendidos neurocientíficos que estudian la memoria a largo plazo, lo único que limita la capacidad de aprendizaje de un caracol es el número limitado de neuronas en su cerebro.

De lo contrario, sus procesos celulares y moleculares son casi exactamente iguales a los de los humanos. Un estudio de los caracoles de agua, que también usan moco , mostró que son lo suficientemente inteligentes como para identificar y seguir el rastro de moco de otros caracoles.

Eso les ahorró tiempo y esfuerzo al no tener que depositar tanto moco por sí mismos. Los investigadores creen que esto probablemente se aplica a todas las especies de caracoles.

La boca contiene una lengua única, llamada rádula (RAD-joo-luh), que tiene hileras de “dientes” duros hechos de quitina. Para comer, el caracol dibuja esta lengua con forma de escofina sobre la comida y se lleva trozos a la boca. Hacen lo mismo con la piedra blanda, como la caliza, que les proporciona el calcio que necesitan para construir su caparazón.

Todo este raspado desgasta la punta de la lengua, como era de esperar. Pero la rádula crece desde la base a lo largo de la vida del caracol, como lo hacen nuestras uñas. Los caracoles no muerden, pero si permites que uno se arrastre en tu mano, podría “saborearte” con su lengua y sentirás sus dientes rasposos. Es indoloro y se siente como la lengua de un gato.

Tentáculos y ojos

Los tentáculos son extremadamente importantes. La mayoría de los caracoles terrestres tienen dos pares.Un par, que se encuentra más alto que el otro, es más largo y tiene ojos que no parecen más que puntos negros brillantes.

Uno por tentáculo, están ubicados en la punta (en la base en los caracoles de mar). Se pueden mover hacia adelante y hacia atrás y hacia arriba y hacia abajo para obtener una mejor vista. Para ellos, sin embargo, la vista es limitada porque no pueden enfocar, por lo que es borrosa y principalmente distingue entre la luz y la oscuridad.

Los tentáculos más cortos contienen quimiorreceptores que pueden saborear y oler. Por lo general, se mantienen más bajos y se usan para sentir el entorno inmediato. Ante un indicio de peligro, los caracoles retiran rápidamente los cuatro tentáculos. Los músculos hacen el trabajo para eso, pero la presión arterial es lo que los extiende.

Masa visceral (órganos internos)

La masa visceral (todos los órganos internos) está cubierta por el “manto”, un órgano muscular parecido a la piel que recubre el interior de la concha y secreta carbonato de calcio para la formación de la concha.

Los caracoles terrestres solo necesitan un pulmón para respirar. Los músculos del manto expanden y comprimen el pulmón, aspirando aire y expulsando carbono a través de una abertura llamada neumostoma. Situado en el lado derecho del cuerpo, se puede abrir y cerrar a voluntad. Entre respiraciones, se mantiene cerrado para retener la humedad.

Pie, movimiento de los caracoles

Un “pie” muscular ubicado en la parte inferior del cuerpo mueve al caracol solo hacia adelante, nunca hacia atrás. Grande, plano, liso y muy maniobrable, empuja contra una superficie con un movimiento ondulatorio. Quizás se pregunte si los caracoles alguna vez se mueven más rápido que el “paso de un caracol”. ¿Caminarás un poco más rápido?

Bueno, todo es relativo, pero algunos de los caracoles terrestres más grandes virtualmente galopan creando enormes olas en su pie. Se cree que el más rápido del mundo es el caracol de jardín, Cornu aspersum (anteriormente Helix aspersa ). ¡En su punto más rápido sobre una superficie agradable y lisa, viaja alrededor de 6 o 7 pulgadas por minuto (1.8 o 2.1 m)!

Para ayudarlos a moverse, los caracoles preparan la superficie secretando una fina capa de moco de una glándula en la parte delantera de su pie. El moco reduce la fricción pero también produce una succión que les ayuda a aferrarse a las cosas, incluso al revés.

Si alguna vez ha intentado recoger uno, lo ha experimentado. El moco también proporciona una capa protectora cuando es necesario. Es tan eficaz que los caracoles pueden trepar sobre superficies afiladas, incluido el filo de una navaja , sin sufrir daños.

Los caracoles son sorprendentemente fuertes para su tamaño. Un experimento con un aspersum Cornu que pesaba 0.25 onzas (7.1 g) mostró que podía arrastrar verticalmente 2.5 onzas (70.9 g). Otro caracol, que pesaba 9,4 g (0,33 onzas), tiró 0,5 kg (17 onzas) horizontalmente, ¡más de cincuenta veces su peso!

Reproducción de los caracoles

El comienzo del verano es la época del cortejo. Los caracoles terrestres son hermafroditas (her-MOFF-row-dytes), lo que significa que su cuerpo contiene órganos sexuales masculinos y femeninos. Se aparean alineando sus cuerpos para que el pene (¡sí, tienen uno!) De cada uno se inserte en la vagina (que también) del otro. El apareamiento puede durar varias horas.

Después de intercambiar el esperma, cada uno lo almacena en una bolsa especial y lo usa para fertilizar sus óvulos, a veces en el transcurso de varios meses. Antes de todo esto, sin embargo, hay un ritual de cortejo. Se acarician con sus tentáculos, mordisquean los labios y mecen el cuerpo de un lado a otro. Continúa durante horas antes de que comience el apareamiento. Parece, bueno, bastante dulce y romántico.

¡Pero no tan rápido! Con algunas especies, hay un giro sorprendente: cada uno perfora el cuerpo del otro con una lanza larga y afilada, llamada “dardo del amor”. ¡Guau! Eso ciertamente cambia el estado de ánimo y plantea la pregunta: “¿Por qué?” A pesar de nuestra reacción de sorpresa ante esto, ¡la suya es seguir adelante! Al parecer, los estimula.

Entonces, ¿les importa que los arponen? Bueno, sí; ¡ellos si! Duele, y hay investigaciones que indican que con frecuencia se empujan para apuñalar, pero no ser apuñalados. Para un 30 por ciento aliviado de ellos, el dardo de amor del otro falla o no logra penetrar.

Dardo de amor

Sin embargo, un dardo de amor es más que un juego previo sadomasoquista. Previene una catástrofe: Sucede que más del noventa y nueve por ciento de los espermatozoides intercambiados por los caracoles se digieren internamente antes de llegar a la seguridad de la bolsa de almacenamiento.

Eso reduce significativamente la cantidad de óvulos fertilizados. Entonces, el dardo del amor, como sucede, es la solución extrema de la naturaleza: transfiere un moco que parece evitar que el cuerpo del caracol digiera demasiado semen.

Los huevos eclosionan en aproximadamente dos a cuatro semanas, dependiendo de la especie y el clima favorable (no eclosionan hasta que las condiciones son las adecuadas). Tan pronto como eclosionan, los caracoles hambrientos comienzan a alimentarse de su cáscara de huevo, tan rica en calcio.

También pueden consumir cualquier otra cáscara que encuentren, ¡incluso si el huevo aún no ha eclosionado! En esta etapa, las conchas son transparentes y tienen solo un verticilo, pero durante las próximas semanas, lentamente van adquiriendo color. En unos tres meses tendrán coloración adulta. Los caracoles alcanzan el tamaño adulto y la madurez sexual en dos o tres años.

Los caracoles terrestres pueden poner sus huevos solos o en grupos de docenas, dependiendo de la especie. Pueden enterrar sus huevos en suelo suave y húmedo cavando con el pie o esconderlos en lugares húmedos y protegidos, como la hojarasca y debajo de troncos.

Comportamiento de los caracoles

Los caracoles terrestres suelen estar activos durante la noche cuando la humedad es alta, pero pueden salir durante el día cuando llueve para buscar alimento. Si las condiciones se vuelven demasiado secas, estivan (una etapa de “sueño” que no es tan profunda como la hibernación) y permanecen así hasta que llueve.

En invierno, muchas especies hibernan, en el que su corazón se ralentiza de unos treinta y seis latidos por minuto a sólo tres o cuatro y el uso de oxígeno se reduce a una quincuagésima parte de lo normal.

Los científicos están teorizando que los caracoles terrestres también podrían simplemente dormir, como de una manera habitual. Ya sabes, una pequeña siesta de vez en cuando. La investigación sobre los caracoles de estanque ha demostrado que duermen dos o tres días seguidos, así que ¿por qué no los caracoles de tierra?

Los caracoles pasan su tiempo activo buscando comida y comiendo, y para encontrar pareja, pero por lo demás no son sociales. Se los puede ver escondidos en grupos, pero no se comunican más que para seguir los rastros de los caracoles para encontrar pareja o, para las pocas especies carnívoras, para encontrar presas.

Ya sea que estén estivando o hibernando, o tal vez simplemente “durmiendo”, los caracoles sellan su abertura con un epifragma, una capa de moco seco. El epífragma suele ser transparente y, a veces, “pega” el caracol a una superficie, como una pared sombreada, una roca o una rama de árbol. En climas templados, algunas babosas hibernan bajo tierra en invierno, pero los adultos de otras especies mueren.

Habitat

Normalmente, los caracoles viven donde pueden encontrar humedad y oscuridad. Bueno, la mayoría de ellos: hay algunas especies resistentes que viven en regiones semiáridas y sobreviven estivando cuando las condiciones climáticas son secas, que es la mayor parte del tiempo. Estos caracoles se entierran y se retiran a su caparazón, tapando la abertura para conservar la humedad. Cuando llueve, hay una gran actividad: deben comer, aparearse y poner huevos antes de que el medio ambiente se seque nuevamente.

El resto vive en lugares como marismas, bosques, márgenes de estanques, jardines de flores y vegetales, debajo de hojas, mantillo, rocas, troncos, en grietas y hendiduras, macetas y otros accesorios de jardín. Las babosas, libres de un caparazón, pueden meterse en lugares donde otras no pueden.

Por lo general, los caracoles permanecen dentro de un rango pequeño, pero pueden verse afectados fácilmente por alteraciones en su entorno. Se dispersarán a nuevas áreas, si es posible, pero como no pueden hacerlo rápidamente, es posible que no escapen a un cambio peligroso. En su mayoría, los caracoles se mueven a través de inundaciones y arroyos. Además, los humanos los distribuyen en tierra o macetas de flores compradas en un centro de jardinería. Algunos se han encontrado adheridos al pelaje de un animal. También se afirma que los huevos de caracol diminutos pueden ser arrastrados por el viento.

Fuentes de comida

Los caracoles terrestres aprovechan cualquier alimento que encuentren a poca distancia y hay mucha variedad en lo que comen. La mayoría son herbívoros y se alimentan de plantas, hongos y algas. Algunas especies de Nueva Zelanda son carnívoras y se alimentan de otros caracoles y nematodos (gusanos diminutos).

Los caracoles también comen conchas vacías, savia, excrementos de animales e incluso sustancias inorgánicas, como piedra caliza y cemento (por el contenido de calcio).

Esperanza de vida

La vida útil de los caracoles terrestres depende de la especie. La fuerte depredación por parte de escarabajos, aves y otros animales significa que la mayoría no logra pasar su primer año. Muchos se comen como huevos. Los que lo logran viven alrededor de dos o tres años. Los caracoles cautivos han vivido de diez a quince años o más .

Depredadores

Los depredadores cobran un precio enorme. Incluyen mamíferos, como ratas, topos, tejones y humanos, así como aves, sapos, ranas, cangrejos, tortugas, escarabajos y hormigas.  Una especie se extinguio; “Lonely George”, el último de su tipo

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