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Jirafas: Características, Hábitat y Alimentación

Por qué tanta gente admira a las jirafas, además de la razón obvia? En resumen, son un maravilloso ejemplo de la creatividad de la naturaleza.

Características de las jirafas

Las jirafas son los animales terrestres más altos. ¡Una jirafa podría mirar por una ventana del segundo piso sin siquiera tener que ponerse de puntillas! El cuello de una jirafa de 6 pies (1,8 metros) pesa alrededor de 600 libras (272 kilogramos).

Las patas de una jirafa también miden 6 pies (1,8 metros) de largo. Las patas traseras parecen más cortas que las delanteras, pero tienen aproximadamente la misma longitud. El corazón de una jirafa mide 0,6 metros (2 pies) de largo y pesa alrededor de 11 kilogramos (25 libras), ¡y sus pulmones pueden contener 55 litros (12 galones) de aire! Su pariente más cercano es el okapi.

Las jirafas tienen una pequeña joroba en la espalda y tienen un patrón de manchas similar al de un leopardo. Durante mucho tiempo, la gente llamó a la jirafa “camello-leopardo” porque creían que era una combinación de camello y leopardo. ¡De ahí  proviene el nombre de especie de la jirafa  camelopardalis !

Aunque un estudio reciente sobre la genética de las jirafas publicado en la revista científica  Current Biology  concluyó que en realidad hay cuatro especies distintas de jirafas, que se dice que son tan diferentes entre sí como los osos polares y los osos pardos, actualmente se reconoce una especie, con nueve subespecies.

La subespecie tiene diferentes patrones de pelaje y vive en diferentes partes de África. Los colores del pelaje de las jirafas varían desde el bronceado claro hasta el prácticamente negro. Las diferencias ocurren por lo que comen las jirafas y donde viven. Las marcas de cada jirafa son tan individuales como nuestras huellas dactilares.

Las jirafas Masai, de Kenia, tienen patrones que parecen hojas de roble. Las jirafas de Uganda o Rothschild tienen grandes manchas marrones separadas por líneas gruesas de color beige. La jirafa reticulada, que se encuentra solo en el norte de Kenia, tiene un pelaje oscuro con una aparente red de estrechas líneas blancas.

¿Cuántos huesos tiene el cuello de una jirafa? Al igual que los humanos, las jirafas tienen siete vértebras en el cuello. En el caso de las jirafas, sin embargo, ¡cada una puede tener más de 10 pulgadas (25,4 centímetros) de largo!

Tanto los machos como las hembras tienen dos cuernos distintos, cubiertos de pelo, llamados osiconos. Las jirafas machos usan sus cuernos para entrenar, lanzando su cuello uno contra el otro. A medida que un macho madura, comienzan a formarse depósitos de calcio en su cráneo para protegerlo cuando choca con otros machos. Estas calcificaciones pueden ser bastante pronunciadas, dando la extraña apariencia de una jirafa de tres a cinco cuernos.

Las jirafas son tan grandes que realmente no necesitan esconderse de los depredadores. ¡Hay seguridad en los números! Es difícil distinguir una jirafa de otra cuando forman un grupo reducido.

Además de los humanos, solo los leones y cocodrilos los cazan. Si es necesario, las jirafas se defienden con una patada mortal, al estilo de un kárate. Su velocidad, la forma en que se mueven y el diseño de sus cuerpos también les ayudan a escapar de los depredadores si es necesario.

Las jirafas tienen una forma de moverse, o andar, en la que las patas delanteras y traseras de un lado se mueven hacia adelante juntas, luego las otras dos patas del otro lado avanzan. Se llama “ritmo”. Las jirafas pueden correr muy rápido, alrededor de 35 millas (56 kilómetros) por hora en distancias cortas.

Podrías pensar que estar atento a los leones y pasar de 16 a 20 horas al día comiendo sería un gran peso para una jirafa. ¡Sorprendentemente, las jirafas solo necesitan de 5 a 30 minutos de sueño en un período de 24 horas! A menudo lo logran en siestas rápidas que pueden durar solo uno o dos minutos a la vez.

Las jirafas pueden descansar mientras están de pie, pero a veces también se acuestan con la cabeza apoyada en la grupa. Sin embargo, esa es una posición vulnerable para una jirafa, por lo que generalmente un miembro de la manada permanece en guardia.

Mucha gente piensa que las jirafas no tienen voz, pero emiten una variedad de sonidos, incluidos mugidos, rugidos, bufidos, silbidos y gruñidos. Muy rara vez lo hacen. Un sonido que hacen las jirafas cuando están alarmadas es un bufido. Las amenazas, como los leones cercanos, pueden justificar un bufido.

Las jirafas son a menudo la señal de alerta temprana para otros animales de la sabana: si una manada de jirafas comienza a correr, ¡todos los demás también lo hacen! Los estudios sugieren que las jirafas vocalizan por debajo del nivel de audición humana y quizás usan este sonido para comunicarse a larga distancia.

Es fácil entender por qué las jirafas encabezan la lista de animales favoritos de tanta gente. Su paso elegante, sus pestañas extravagantes y su expresión tranquila les dan un aire de refinamiento.

Hábitat y Alimentación

Mezclarse perfectamente: en un zoológico, las jirafas se ven llamativas. Pero piense en la presencia de las jirafas en su hábitat africano, donde los patrones de su pelaje en realidad sirven como camuflaje, mezclándose con sombras y hojas. 

Las jirafas están bien adaptadas para vivir en las llanuras africanas abiertas y salpicadas de árboles. Mientras que otros herbívoros africanos compiten por la hierba y las plantas pequeñas para comer, las jirafas tienen las ramas altas con hojas tiernas y tiernas para ellas solas.

Se necesitan muchas hojas para alimentar a un animal tan grande. Las jirafas pueden comer hasta 75 libras (34 kilogramos) de comida al día. Pasan la mayor parte del día comiendo, porque solo obtienen unas pocas hojas en cada bocado. Sus hojas favoritas son las de las acacias.

 Estos árboles tienen largas espinas que impiden que la mayoría de los animales se los coman. ¡Pero esas espinas no detienen a las jirafas! Simplemente usan su lengua de 46 centímetros (18 pulgadas) y labios prensiles para alcanzar las espinas. 

Se cree que el color oscuro de su lengua los protege de las quemaduras solares al alcanzar las hojas. Las jirafas también tienen saliva espesa y pegajosa que cubre las espinas que puedan tragar. En el zoológico de San Diego y el zoológico de San Diego Safari Park, las jirafas comen una variedad de hojas frescas de acacia colgadas en lo alto de “árboles” artificiales de alimentos, así como heno, zanahorias y almidón bajo,

Las jirafas son rumiantes y tienen un estómago con cuatro compartimentos que digieren las hojas que comen. Cuando las jirafas no comen, rumian. Después de que las jirafas se tragan las hojas por primera vez, una bola de hojas regresa por la garganta hasta la boca para moler más.

Las hojas de acacia contienen mucha agua, por lo que las jirafas pueden pasar mucho tiempo sin beber. Cuando tienen sed, las jirafas tienen que inclinarse mucho hacia abajo para beber de un lago o arroyo.

Cuando están inclinados, es más fácil para un depredador, como un cocodrilo, agarrar a la jirafa. Entonces, las jirafas van juntas a un abrevadero y se turnan para buscar depredadores. Si hay agua fácilmente disponible, como en los zoológicos, pueden beber 10 galones (38 litros) al día.

Reproducción

Cuando nace un bebé jirafa, llamado ternero, viene al mundo con las patas delanteras primero , seguidas de la cabeza, el cuello y los hombros. ¡Su entrada es como un cisne en cámara lenta! Debido a que el cordón umbilical mide solo aproximadamente 1 metro (3 pies) de largo, se rompe a la mitad del nacimiento, lo que permite que el recién nacido caiga al suelo.

 La caída y el aterrizaje no lastiman a la pantorrilla, pero sí hacen que respire profundamente. El ternero puede ponerse de pie y caminar después de aproximadamente una hora y, en una semana, comienza a muestrear la vegetación. A veces, la madre deja al ternero solo durante la mayor parte del día. La joven se sienta en silencio hasta que regresa. 

Cuando un ternero crece, la madre deja a su cría junto con otros terneros en una “guardería”. Una de las mamás se queda a cuidar a los niños mientras las otras salen a comer y socializar. En la guardería, los terneros desarrollan habilidades físicas y sociales a través del juego. 

Bajo la atenta mirada de la niñera designada, los jóvenes exploran sus alrededores durante todo el día. Las jirafas jóvenes pueden comer hojas a la edad de cuatro meses, pero continúan amamantando hasta que tienen entre seis y nueve meses.

Conservación

En muchos países africanos, las poblaciones de jirafas están disminuyendo lentamente debido a la pérdida de hábitat y al sobrepastoreo de recursos por parte del ganado. Como resultado, el futuro de las jirafas depende de la calidad del hábitat que queda. 

Su número ha disminuido en el último siglo, y una subespecie de jirafa, la jirafa de África occidental o nigeriana  Giraffa camelopardalis peralta,  es vulnerable; y otra, la jirafa de Uganda o Rothschild  Gc rothschildi, está casi amenazado.

 Si bien históricamente ha vivido en el oeste de Kenia, Uganda y el sur de Sudán, la jirafa de Uganda ha sido casi totalmente eliminada de la mayor parte de su área de distribución anterior y ahora sobrevive solo en unas pocas poblaciones pequeñas y aisladas en Kenia y Uganda. La jirafa nigeriana se encuentra en una sola zona de Níger y se considera la más rara de las jirafas.

La población de jirafas reticuladas  Gc reticulata se  ha reducido en un alarmante 80 por ciento en solo 10 años, probablemente debido a la caza furtiva. No son rival para los humanos con armas; las jirafas son fusiladas o atrapadas por su carne, piel, médula ósea y pelo de la cola. 

El resto de las especies de jirafas no se han puesto en peligro por varias razones. Afortunadamente, Kenia está iniciando un programa de conservación de jirafas para las tres subespecies que se encuentran allí: jirafas reticuladas, Uganda y Masai  Gc tippelskirchi .

San Diego Zoo Global apoya un esfuerzo de conservación comunitario en el norte de Kenia que está encontrando formas para que las personas y la vida silvestre vivan juntas. En el zoológico de San Diego, tenemos un patio para alimentar a las jirafas donde se pueden comprar galletas con alto contenido de fibra y alimentar a las jirafas. El dinero recaudado a través de la venta de las galletas de jirafa financia las iniciativas de conservación comunitaria que apoyamos en África.

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